Is het ‘Wij hadden last van onze maag’ of ‘Wij hadden last van onze magen’?

‘Wij hadden last van onze maag’ met maag in het enkelvoud is het gewoonst. Het spreekt voor zich dat iedereen last heeft van zijn eigen maag en niet van één gezamenlijke maag. Andere voorbeelden van een enkelvoud bij een meervoudig woord:

  • De sporters hadden hun paspoort bij zich.
  • De leerlingen moeten hun werkstuk volgende week inleveren. 
  • Ze trokken hun uniform uit.
  • Zij gingen altijd met hun vrouw mee naar de huishoudbeurs.
  • Nemen jullie morgen je sjaal mee?
  • Die hybrides hebben behalve een benzinemotor ook een elektromotor
  • De woningen worden met keuken en badkamer opgeleverd. 
  • Op zaterdag wasten alle buren hun auto.

Enkelvoud vaak het gewoonst

Hoewel de gecursiveerde woorden ook in het meervoud kunnen staan, is het in het Nederlands het gewoonst om het enkelvoud te gebruiken. Bij de zin ‘De sporters hadden hun paspoort bij zich’ zal niemand denken dat de sporters gezamenlijk slechts één paspoort hebben. De zin ‘De sporters hadden hun paspoorten bij zich’ kan weliswaar ook betekenen dat elk zijn eigen paspoort bij zich heeft, maar de zin zou ook kunnen betekenen dat elke sporter twee (of meer) paspoorten heeft. Het meervoudige paspoorten maakt de zin dus dubbelzinnig. Het enkelvoudige paspoort is in deze zin eenduidiger.  

De context geeft uitsluitsel

Soms is zowel de zin met een enkelvoud als die met een meervoud dubbelzinnig. Zo kan de zin ‘De leerlingen moeten hun werkstuk volgende week inleveren’ twee betekenissen hebben: de leerlingen moeten elk een eigen werkstuk schrijven, of ze moeten samen één werkstuk maken. ‘De leerlingen moesten hun werkstukken inleveren’ daarentegen kan betekenen dat ze elk meerdere werkstukken moeten inleveren, of ieder één. De tekst en context zullen uitsluitsel moeten geven.