Wat is juist: 'Ik zag Sinterklaas lopen' of 'Ik zag sinterklaas lopen'?

 

'Ik zag Sinterklaas lopen' ligt het meest voor de hand. Sinterklaas met een hoofdletter is een eigennaam, net als in 'Heb je de intocht van Sinterklaas gezien?' Met een kleine letter is sinterklaas een soortnaam; een benaming voor een willekeurige persoon die zich als Sinterklaas heeft verkleed (zoals in 'Ik zag zaterdag tussen de voetbalsupporters ook een sinterklaas staan').

Het verschil tussen Sinterklaas en sinterklaas wordt in alle woordenboeken en spellinggidsen gemaakt (hetzelfde geldt voor Sint en sint). In de praktijk komt Sinterklaas/Sint vrijwel altijd met een hoofdletter voor, en daar valt ook wel iets voor te zeggen. Je kunt Sinterklaas namelijk ook opvatten als de naam van een personage dat door verschillende mensen gespeeld kan worden. Vergelijk: 'Ik vond Loes Luca's zuster Klivia geweldig' – in deze zin behoudt Klivia ook zijn hoofdletter, al werd dit karakter ook door een ander (Hetty Blok) gespeeld.

Nog enkele voorbeelden waarin Sinterklaas/Sint duidelijk de eigennaam is van de goedheiligman die ook wel Sint-Nicolaas heet:

  • Gisteren is Sinterklaas bij ons op bezoek geweest.
  • Wat heb jij van Sinterklaas gekregen?
  • Morgen komt de Sint bij Paul de Leeuw.
  • Die koekjes zijn zo droog als Sinterklaas z'n achterste.
  • De regering speelt volgens de rechtse partijen voor Sinterklaas ('de regering deelt kadootjes uit (en dat is op de lange duur verkeerd)').

Enkele voorbeelden van zinnen waarin sinterklaas/sint volgens de regels niet naar de unieke persóón Sint-Nicolaas verwijst, maar naar een willekeurig iemand die eruitziet als Sint-Nicolaas:

  • We moeten nog een sinterklaas regelen.
  • De sint die bij ons op school kwam, had een veel te korte baard.
  • Van dit soort sinterklazen zie je er jaarlijks talloze, maar de ene sinterklaas is de andere niet.

Zoals gezegd: wie ook in deze zinnen graag een hoofdletter schrijft omdat hij Sinterklaas als een 'uniek personage' ziet (door wie dat dan ook uitgebeeld wordt), maakt volgens ons geen fout.

Hetzelfde geldt voor Kerstman en kerstman. In een zin als 'De Kerstman hoort volgens sommige mensen niet in Nederland thuis' is de hoofdletter goed, maar in 'In het winkelcentrum liep een veel te dunne kerstman rond' is kerstman met kleine letters volgens de regels juist. Wat ons betreft hoeft in de laatste zin Kerstman echter niet afgekeurd te worden - ook dit is immers een 'uniek personage'.