‘Iedereen wil winnen’ betekent niet: ‘Iedereen wil dat iedereen wint.’ Hoe komt dat? Hoe zit zo’n zin precies in elkaar? Het zijn vragen waarmee de Amerikaanse taalkundige en taalfilosofe Barbara H. Partee zich bezighoudt.

Marc van Oostendorp

Barbara H. Partee (1940) begint te stralen als ze spreekt over de ‘formele semantiek’, de studie van de betekenis van taal met behulp van de logica. Daarin draait het om de vraag hoe je een zin in een wiskundige formule vertaalt zodat je er berekeningen op kunt loslaten. Ze heeft dat vak samen met een paar anderen in de jaren zestig in het leven geroepen en is sindsdien bekend als een van de belangrijkste deskundigen op dit gebied. Op 8 januari krijgt ze een eredoctoraat van de Universiteit van Amsterdam. “Ze noemen me wel de moeder van ons vakgebied,” zegt ze, “maar inmiddels beschouw ik mezelf eerder als een grootmoeder. Dat heeft voordelen: ik kan van een afstandje kijken naar wat de jonge mensen nu aan het uitspoken zijn, en ik ben niet langer verantwoordelijk.” Zelf is ze momenteel vooral bezig met het schrijven van een geschiedenis van haar vak.

Wilt u verder lezen? Log dan hieronder in